Questioning China’s real achievements

Questioning China’s real achievements

Updated: 2013-08-12 02:48

By Andrew Moody ( China Daily)

Sinologist’s views unleash debate about the country’s place in the world and how farit will finally advance


Is China emerging as a potential globalsuperpower or just a partial one? The leadingAmerican Sinologist David Shambaugh makesthe case in his new book, China Goes Global:The Partial Power, that despite being theworld’s second-largest economy, the countryhas a long way to go before it begins to shapethe world in its own image.Even in the economic sphere, where Chinaarguably had its most significant influence —accounting for 40 percent of global growthover the past two decades as well as being thelargest exporter and holder of foreignexchange reserves — its global reach isoverstated, according to Shambaugh.

The American academic argues that while theimage is of Chinese companies taking overbusinesses throughout Europe and the UnitedStates, China has only the fifth largestoverseas direct investment in the world,behind even the Netherlands and a fifth of thesize of that of the United States.

He further points out that while China mayhave 71 companies in the Fortune 500 onlythree of them are truly multinational, gainingmore than 50 percent of their revenues fromoverseas.

China, according to the professor of politicalscience and international affairs at GeorgeWashington University, is also a “cautiousdiplomatic actor”, using diplomacy mainly as atool to serve its own economic modernizationand national security and not for any widergoals.

“China has a very long way to go before it becomes — if it ever becomes — a true globalpower. And it will never ‘rule the world’,” he argues.

The book, coming from one of the West’s leading Sinologists, is already fueling a debate aboutChina’s current and future role in the world.

Some in China insist it has never been China’s intention to be a world superpower and that itssudden economic advancement has put it in a position of having to have a global role it neverreally sought in the first place.

Many believe Shambaugh also fails to give sufficient credit for the long and difficult journeyChina has taken since reform and opening-up began under Deng Xiaoping in the late 1970s.

In his book, the American Sinologist seems to take the polar opposite stance of the Britishacademic Martin Jacques, who in his international bestseller When China Rules the Worldpostulated that in the 21st century it might be China that defines modernity and not the UnitedStates.

Speaking from Kuala Lumpur, Jacques says the book is more about where China is now thanwhere it is heading.

“It is a still photo. As a snapshot of the present he has got a lot to say and he has some veryreasonable arguments but he underplays the scale of China’s achievement.

“Where he really does underestimate China’s strength is in the whole economic field. China isan absolutely crucial player and has become an important source of demand in the world notjust for commodities but as a major consuming market in its own right.

“He talks of the number of Chinese companies in the Fortune 500 but if you look at how manycompanies there used to be in the list it has been such a huge change.”

Paul M. Cheng, the Hong Kong politician and businessman, speaking from Hawaii, also believesShambaugh has taken a snapshot and underestimates the global impact Chinese companiesare likely to have over the next 10 to 15 years.

The author of On Equal Terms: Redefining China’s Relationship with America and the West,another book that examined China’s role in the world, says China’s fast developing privateequity market in Hong Kong, Shanghai and Shenzhen will give Chinese companies hugefinancial firepower to make acquisitions around the world.

They will be then be able to acquire the innovation capability and global brands thatShambaugh says the China economy now lacks.

“It is a fast track way for Chinese companies to do this. You can criticize them for not being ableto do it themselves but from a business point of view it really makes no difference,” he says.

Cheng says Shambaugh is right to highlight that, according to the World Trade Organization, 93.6 percent of China’s exports are still manufactured, often low-end, goods but fails toappreciate how much money it has made doing this.

“I know where he is coming from. A lot of Chinese companies just make OEM (originalequipment manufacturing) products for other companies and are not very innovative in theirown right,” he says.

“That is fair comment but they are making a lot of money making these products and all thiswealth they have accumulated will take them to the next stage.”

Shi Yinhong, professor of international relations and director of the Center for AmericanStudies at Renmin University and one of China’s foremost foreign policy experts, says thatmany of the issues Shambaugh raises are central to the thinking of the Chinese government.

“I think much of this is fully compatible with Chinese leaders’ own self-assessment. China hashad a dramatic rise but there are a lot of weak spots, particularly internationally and alsoculturally. I think generally speaking it is a correct assessment that China is a partial power,” hesays.

Shi, who describes Shambaugh as his “good American friend” and with whom he has shared anumber of conference platforms, says that with its rapid emergence, China still has work to doin building relations with the rest of the world, particularly its neighbors.

“I think China has focused too much on defining its relations with the United States in the pastthree to five years and has not paid enough attention to diplomatic relations with its Asianneighbors,” he says.

“Within Chinese universities there is a lot of knowledge of the United States and also Japan butwe need to focus much more on developing relations with countries such as Myanmar, India,Mongolia, South Korea and also nations in Southeast Asia. This is where we should build ourinfluence.”

Shambaugh argues that one of China’s weaknesses is its failure to understand “soft power”, aconcept associated with Harvard University’s Joseph Nye.

He says that China sees it as something that “can be bought with money or built withinvestment” with an estimated $7 to $10 billion spent per year on “overseas publicity work”,according to the author.

James B. Heimowitz, who was hired to work on China’s image during the Beijing Olympics whenhe was president and CEO for North Asia of public relations giant Hill & Knowlton, saysattempting to buy soft power is not something that should be derided because it is preciselywhat a lot of companies do to improve their brand image.

“My view is that those people who have been successful in building their influence, or what iscalled ‘soft power’, have put both resources and money behind it,” he says.

“I think if China is putting money against this then it is certainly a step in the right direction. Ifthey are a bit rough around the edges or not as nimble and sophisticated as others in applyingthat money then they will have to learn how to do it better — but to imply it can’t be bought, Idisagree.”

Zhao Minghao, a research fellow of the China Center for Contemporary World Studies, theCommunist Party of China think tank, does see a greater role for Chinese soft power inextending the country’s influence in the world.

“Many people here talk about soft power. Even in the Party congress report and thegovernment work report, there is reference to soft power. China has many resources for softpower and they have to find a way to use these resources. “Chinese traditional culture,philosophy, even Chinese food, which is universal like Coca Cola or KFC, is a form of softpower.”

Jacques, a former editor of Marxism Today and deputy editor of The Independent in the UK,does not believe that China should be unduly concerned with this type of power.

“I think Nye is a greatly over-estimated writer. If you want to be a political or military power on aregional or a global basis then you must have economic power but there is always a lag,” hesays.

“Britain developed a huge empire and became a great naval power because it had the firstindustrial revolution. US economic development for more than a century after the American CivilWar led to it becoming a superpower after 1945 when it ended its isolationism. The SovietUnion collapsed like a pack of cards after 1990 because it didn’t have economic power tounderpin its military strength.”

He insists that real influence is nothing to do with selling McDonald’s everywhere or having aninternational audience for Hollywood films.

“India has Bollywood but it doesn’t make it a great power. It will be China’s economic strengththat will lead to it having real power and influence in the world since that is what ultimatelymatters,” he says.

Heimowitz says how a country is viewed abroad need not be a barrier to its commercialsuccess, something proved to some extent by the acceptance of Japanese products in China.

“I would say that Japan faced far greater challenges than China because it had to overcomedeep-seated animosities in Asia and particularly in the China market.

“People, however, trust Japanese brands to deliver quality and they are willing to overlookwhatever feelings they have toward Japan,” he says.

Niall Ferguson, professor of history at Harvard University and author of Civilization: the Westand the Rest, believes that China is on the way back to shaping the world.

“I think China is going to become the biggest economy in the world in a matter of less than 10years and that this is an almost unstoppable outcome,” he says.

“I don’t think we are going back to 1411 (the height of China’s Ming Dynasty (1368-1644)supremacy) because that would imply a massive economic preponderance of China but I thinkwe are going to be living in a time where there will be real parity for the first time since the earlymodern period.”

The best-selling British historian insists there is a complacency in the US about the rise ofChina. “People in Washington say (about China) that they need us as much as we need themso there is no problem. I say they are wrong.

“China needs the Americans much less than it did 10 years ago. China has a plan and it is nosecret because they publish it to shift away from a reliance on exports to the West and towardmore domestic consumption. There is no guarantee the Chinese will continue to fund thefederal deficit,” he says.

Some believe the relative slowdown of the China economy will actually give the Chineseleadership the time to more clearly think about China’s role in the world.

Odd Arne Westad, professor of international history at the London School of Economics andauthor of Restless Empire, China and the World since 1750, says it could avoid having such aheavy responsibility placed on it too soon.

“The slowing down of the general hyper growth that China has been going through over thepast 30 years is probably a good thing because it forces the Chinese leadership to think in amuch more hard and sober way about what China is going to do internationally.

“With great-power status comes greater responsibility but it will now happen more gradually andit is a reminder that China’s economic tree doesn’t grow into heaven.”

One area of the world where China has had global influence has been in Africa. Apart from amajor trade relationship emerging, the Chinese have been a major actor in other ways. Theyhave been responsible for building much-needed roads, airports, ports, hospitals and schools.

Jacques says that although China has been accused of economic colonialism in Africa, Chinahas built influence there because it has a deeper understanding of the issues they face.

“China has gone through the development process itself and some areas of the country stillhave a per capita income similar to a number of countries in sub-Saharan Africa so I think thereis a greater understanding,” he says.

“The West on the other hand with its so-called Washington Consensus has tried to impose itsown ideas on the continent, which has not proved successful at all and has been largelyabandoned.”

Professor Westad, also director of the LSE IDEAS foreign policy research center, insists thereis not some grand overarching Africa strategy from the Chinese but that the relationship isdriven by business.

“The Chinese business leaders I have spoken to believe there will be strong economic growthin Africa over the coming decades so to get involved for commercial reasons seems a verygood idea.

“There isn’t some clear Chinese State African policy. It is really about commercialdevelopment.”

Kerry Brown, executive director of the China Studies Centre at Sydney University, believesShambaugh’s book says more about US’ fears about China than it does about China’s ownissues.

“Throughout the book there lurks the shadowy sense that in the modern world, when we speakof China’s dreams and hopes, we are also having to deal with American nightmares and fears,”he argued in the Times Higher Education last month.

Brown believes when assessing China’s influence in the world it is important to also take intoaccount that the United States it has to deal with has changed since the terrorist attacks ofSept 11, 2001, and a Europe still dealing with the financial crisis.

“In that context, China has been as confused by how others have changed as it has been bythe changes it has gone through itself.”

Professor Shi at Renmin University reckons the financial crisis may be regarded as a historicturning point in 50 years because it was the beginning of US decline.

He insists, however, that we are not moving into an era where China will be a sole leader andhave major influence over the rest of the world.

“I think we are going to move into a much more multi-polar world. China is not going to replacethe United States as the dominant world power. The United States is going to experiencerelative decline but we are going to move into a much more multi-polar world where a number ofcountries have power and influence,” he says.

Zhao, at the China Center for Contemporary World Studies, still believes the global institutionsare still those that emerged in the aftermath of World War II and make it difficult for China to bea global leader.

About bambooinnovator
Kee Koon Boon (“KB”) is the co-founder and director of HERO Investment Management which provides specialized fund management and investment advisory services to the ARCHEA Asia HERO Innovators Fund (, the only Asian SMID-cap tech-focused fund in the industry. KB is an internationally featured investor rooted in the principles of value investing for over a decade as a fund manager and analyst in the Asian capital markets who started his career at a boutique hedge fund in Singapore where he was with the firm since 2002 and was also part of the core investment committee in significantly outperforming the index in the 10-year-plus-old flagship Asian fund. He was also the portfolio manager for Asia-Pacific equities at Korea’s largest mutual fund company. Prior to setting up the H.E.R.O. Innovators Fund, KB was the Chief Investment Officer & CEO of a Singapore Registered Fund Management Company (RFMC) where he is responsible for listed Asian equity investments. KB had taught accounting at the Singapore Management University (SMU) as a faculty member and also pioneered the 15-week course on Accounting Fraud in Asia as an official module at SMU. KB remains grateful and honored to be invited by Singapore’s financial regulator Monetary Authority of Singapore (MAS) to present to their top management team about implementing a world’s first fact-based forward-looking fraud detection framework to bring about benefits for the capital markets in Singapore and for the public and investment community. KB also served the community in sharing his insights in writing articles about value investing and corporate governance in the media that include Business Times, Straits Times, Jakarta Post, Manual of Ideas, Investopedia, TedXWallStreet. He had also presented in top investment, banking and finance conferences in America, Italy, Sydney, Cape Town, HK, China. He has trained CEOs, entrepreneurs, CFOs, management executives in business strategy & business model innovation in Singapore, HK and China.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: